Dressing the Mountains in Green / Vistiendo las Montañas de Verde

**Véase más abajo para texto en español**


Location: Agua Santa, Riobamba, Chimborazo, Central Highlands, Ecuador

Project area: approx 500 hectares

Date Project Started: 2003

Project leader: Juan Patricio Pilco Hipo

Introduction: Dressing the Mountains in GreenVistiendo las  Montañas de Verde is a reforestation initiative started by Juan Patricio Pilco Hipo, supported by his family and community of Agua Santa.

The community are indigenous Puruhá  a Quechua speaking people.


  • In Agua Santa 46 families are benefiting from increased water security, donated fruit trees, donation of Llamas, and ecological education.
  • Water has started to flow again from a spring in a steep valley that was reforested, providing water to a village further down the valley.
  • Many nearby communities have attended gatherings and received education in the benefits of planting native trees and increasing biodiversity.
  • The project is situated on a mountain above the city of Riobamba. Already these lands are popular for mountain biking trips. The intention is to create a conservation forest park for quiet contemplation, environmental education, and sharing of indigenous culture and knowledge, for the benefit of Riobamba residents and the tourists who pass through.
  • It is expected that as the area of the project expands and the forest becomes established, that further ecosystem services will be provided to the area, such as attracting more rainfall, replenishing groundwater supplies, stabilisation of dangerous eroded slopes, climate resiliance etc.
  • Biodiversity is returning to the planted areas, and the project will continue to benefit animals, birds, insects and all kinds of beneficial microorganisms.
  • Local people collect wild herbs and grasses from reforested areas to feed their guinea pigs.
Pato planting trees crop

Juan Patricio and members of the Agua Santa community planting trees



  • Severely poor soils and erosion, steeply sloping land.
  • Drought.
  • Risk of fire in existing eucalyptus and pine plantations.
  • Maintaining interest in the community for continued work planting native trees.
  • Lack of funds – for buying seedlings, organising planting days, monitoring work etc.
  • Government forest engineers and forest agencies are usually promoting very few species and continue to encourage monocultures of exotic trees.


Five Year Goals

Earthlife in partnership with other organisations, is supporting Patricio and the community of Agua Santa to achieve the following goals over the next few years:

  • Patricio to complete college diploma in Indigenous Agro-ecology (2016)
  • Create, fund and implement  plan for next phase of tree planting – up to 100 hectares.
  • Production of beneficial mycorrhizal fungi for inoculation of forest areas, to improve soil and tree health.
  • Provision of more fruit trees for local family agro-ecological farming in Agua Santa.
  • Investigation of possibilities of pumping water from irrigation canal at Maria Auxiliadora, for irrigating fruit trees and vegetables in Agua Santa.
  • Purchase of more Llamas and some Alpacas to provide wool for the women to make woven and knitted handicrafts to sell.


The lands of this region were once terraced mountainsides with productive agriculture and rich mixed forests, springs and streams flowed, and people lived in harmony with Pachamama (mother nature).



Agua Santa village with the city of Riobamba below. The Spanish colonisation program of the 19th-20th centuries turned these lands over to large haciendas run by land barons. The local people fled deeper into the mountains or had to become virtual slaves to the colonisers to feed themselves and their families. Years of intensive farming and grazing of non-Andean animals such as cattle left the land barren, denuded of trees, eroded and desertified, and hardly able to sustain life. The indigenous people were then able to ‘buy back’ parcels of their ancestral lands. Now the farmland around Agua Santa village is a patchwork family smallholdings owned by Agua Santa villagers and Mestizo settlers who live in Yaruquis the village at the bottom of the mountain. In the mountains above – is an area of about 500 hectares of communitarian lands, which are the main site for the reforestation project.




Programs to reforest these lands with pine and eucalyptus plantations followed in the 1980s and 1990s and the community spent many hours involved in planting these trees. However, although they have provided shade, fire and construction wood and some level of soil protection, these trees have acidified the soils which remain very poor, dry, sandy and compacted, and have created “dead forests” devoid of much life. These trees also offer a serious fire risk due to volume of resinous material on the forest floor. As you can see in the picture, serious erosion of dry river beds, ‘quebradas’, is not helped by Eucalyptus monoculture.



Some years later Patricio realised the value of planting native trees for rebuilding soil health, biodiversity and combating drought. He founded the project Dressing the Mountains in Green, and began by planting native species along the sides of tracks and boundaries providing windbreaks and soil stabilisation. Since then approximately 30 hectares have been planted. The plan for the next phase of the project is to expand this to 100 hectares.




Patricio’s vision is big. He is passionate about educating neighbouring communities and eventually reforesting a wider area extending up to 30,000h. Work is done via community participation days or ‘mingas’ where the whole community come out to help, as well as local students, military personnel from the local barracks, scouts, and other volunteers.


pato forest

Juan Patricio Pilco Hipo showing an area of the project where life is returning


The Pilco family also have a one hectare plot in the parish of Maria Auxiliadora beneath Agua Santa, where the land is flat, the soil is richer, and there is a regular supply of water every 8 days from an irrigation canal. They purchased this land in order to have enough water to create a native tree nursery for the reforestation project, and also to grow fruit and vegetables for their own food security, and for sale in the market. This smallholding has developed into the sister project of Dressing the Mountains in Green, and is called “Granja Ecologica Familiar Pura Vida” (Pura Vida ecological family smallholding). It is turning into an abundant food forest following permaculture and agro-ecological principles. Read more about it by going to its dedicated page.


Dressing the Mountains in Green is also supported by the Living Bridges Foundation, The OSA Foundation and has received funding from Tian Gong International Foundation.

Read more here:


A short presentation here:

Presentation in Spanish of the first 4 phases of the project (16.8MB download):
presentación proyecto forestal



Vistiendo las Montañas de Verde


Localización: Agua Santa, Riobamba, Chimborazo, Ecuador
Área del proyecto: aproximadamente 500 hectáreas
Fecha de inicio del proyecto: 2003
Líder del proyecto: Juan Patricio Pilco Hipo
Introducción: Vistiendo a las montañas de verde, es una iniciativa de reforestación iniciado por Juan Patricio Pilco Hipo, con el apoyo de su familia y la comunidad de Agua Santa. Es un pueblo indígena Puruhá, de lengua Quechua.


Pato planting trees crop

Juan Patricio acompañado por habitantes de la comunidad de Agua Santa, plantando arboles.



• En Agua Santa, 46 familias se benefician del aumento de la seguridad del agua, de la educación ecológica, de la donación de árboles frutales y de Llamas.

• El agua, ha comenzado a fluir de nuevo de una naciente en un abrupto valle que fue reforestado, suministrando a la población que vive por debajo de ese valle.

• Muchas comunidades cercanas han asistido a reuniones y han recibido formación sobre los beneficios que trae la plantacíon de árboles nativos y el aumento de la biodiversidad.

• El proyecto se localiza en una montaña por encima de la ciudad de Riobamba. Este lugar ya es frecuentado por ciclistas. El objetivo sería crear un parque para la conservación de los bosques, estimular la contemplación “tranquila” de la naturaleza, la educación ambiental, el intercambio cultural y los conocimientos de los indígenas, beneficiando a los residentes de Riobamba y también a los turistas que visitan la zona.

• Se espera que, a medida que el área del proyecto se expanda y el bosque se establezca, aumenten los servicios de los ecosistemas, tales como la atracción de más lluvia, la reposición de los suministros de agua subterránea, la estabilización de laderas erosionadas peligrosas, la resiliencia al cambio climático, etc.

• La biodiversidad está regresando a las áreas plantadas, y el proyecto seguirá beneficiando a los animales, aves, insectos y todo tipo de microorganismos beneficiosos.

• La población recolecta hierbas silvestres de las zonas reforestadas para alimentar a los conejos de indias (cuyes).


• Erosión del suelo y suelos muy pobres, terrenos muy inclinados.
• Sequía.
• Riesgo de incendio en las plantaciones de eucalipto y pino.
• Conseguir mantener el interés de la comunidad en la plantación de árboles nativos.
• La falta de presupuesto – costo de las semillas
• La organización del trabajo diario
• Los ingenieros forestales y organismos gubernamentales siguen fomentando los monocultivos de árboles exóticos y de poca variedad de especies.


Metas para los próximos 5 años
Earthlife apoya a Patricio y a la comunidad de Agua Santa para alcanzar los siguientes objetivos en los próximos años:
• Ayudar a Patricio a completar sus estudios en la universidad indígena de agroecología (2016)
• Crear, financiar e implementar un plan de 3-4 años para la siguiente fase reforestación- hasta 100 hectáreas.
• Fomentar la producción de hongos microrhyzzal para inoculación en las zonas forestales, para mejorar el suelo y la salud de los árboles.
• Aprovisionar más árboles frutales para la agricultura familiar agroecológica local en Agua Santa.
• Investigar la posibilidad de bombeo de agua de un canal de riego en el barrio de María Auxiliadora, para regar árboles frutales y hortalizas en Agua Santa.
• La compra de más llamas y alpacas para conseguir lana, que las mujeres podrán utilizar para fabricar tejidos y artesanías que venderan posteriormente.



Las tierras de esta región eran zonas de terrazos que producían en abundancia y en las que había gran biodiversidad. Manantiales y arroyos fluían y las personas vivían harmoniosamente con “Pachamama” (la madre naturaleza).



El pueblo de Agua Santa, con la ciudad de Riobamba por atrás. El programa de colonización española de los siglos XIX y XX, convirtieron estas tierras en grandes haciendas cuyos propietarios eran barones. La población tuvo que huir hacia el interior o convertirse en esclavos de los colonizadores para poder alimentar a sus familias. Los años de cultivo intensivo y ganadería con especies no andinas dejaron a la tierra seca, sin árboles, erosionada y desertificada y casi sin capacidad para generar vida. Después de esto los indígenas pudieron comprar parte de la tierra de sus antecesores. Actualmente las tierras de cultivo alrededor de Agua Santa son como un puzle compuesto por propiedades familiares de pequeñas dimensiones, cuyos dueños son los habitantes de Aguas Santa y los Mestizos que viven en Yaruquis, un pueblo que está al pie de la montaña. En la cima de la montaña existe un área de tierras comunitarias de unas 500 hectáreas, que son el lugar principal donde discurre el proyecto de reforestación.


En las décadas de los 80 y 90, se llevaron a cabo los programas de reforestación con pinos y eucaliptos, en los cuales, la comunidad gastó muchas horas para plantar estos árboles. Aunque estos árboles dieron sombra, madera para la construcción o para hacer fuego, y algún grado de protección de la erosión de la tierra, también acidificaron los suelos, que se convirtieron en ácidos, empobrecidos, secos y compactos, creando “bosques muertos, a pesar de tanta vida. Estos árboles también provocan un grande riesgo de incendio debido al volumen de resina que se acumula en el suelo. Como se puede ver en la foto, la gran erosión y el aparecimiento de ríos secos son favorecidos por la monocultura de eucalipto.


Unos años más tarde, Patricio se dio cuenta de la importancia de plantar árboles autóctonos para devolver la buena salud a la tierra, fomentar la biodiversidad y combatir la sequía. Fundó el proyecto “Vistiendo a las montañas de verde” y comenzó a plantar especies autóctonas a lo largo de caminos y zonas limítrofes, produciendo “corta vientos” y la estabilización de la tierra. Desde entonces se han plantado 30 hectáreas. El plan para la siguiente fase del proyecto es alcanzar las 100 hectáreas.


Patricio tiene una grande visión. Está apasionado por la educación de las comunidades vecinas y quiere eventualmente extender el área de reforestación hasta 30000 h. El trabajo se organiza en “mingas”, que es trabajo comunitario donde toda la comunidad, los estudiantes, el personal militar de los puestos locales, scouts y otros voluntarios participan.

pato forest

Juan Patricio Pilco Hipo mostrando una zona del Proyecto donde la vida regresa.

La familia Pilco también tiene una hectárea de terreno en los alrededores de María Auxiliadora, cerca de Agua Santa, donde el terreno es plano, el suelo es más rico y existe suministro de agua cada 8 días procedente de un canal de riego. Adquirieron el terreno con el objetivo de obtener agua suficiente para crear un vivero de árboles nativos del proyecto de reforestación, y cultivar frutas y hortalizas para consumo propio y venta en el mercado. Esta pequeña propiedad se ha convertido en el proyecto hermano de “Vistiendo a las montañas de verde” y se llama “Granja Ecológica Familiar Pura Vida”. Se está transformando en un bosque abundante de alimentos tomando como base los principios de la permacultura y la agroecologia. Lea más sobre esto yendo a su página.


Vistiendo las montañas de verde tiene apoyo de Living Bridges Foundation, The OSA Foundation, y ha recibido financiamiento de Tian Gong International Foundation.

Puede leer más aquí:


Un pequeño documental aquí:

La presentación en español de las primeras 4 fases del proyecto (16.8MB download):
presentación proyecto forestal